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À quoi ressemble une afterparty de convention à l’ère de COVID

« Il se passe quelque chose d’intéressant ? » un post lit.

“Que font les gens ce soir”, dit un autre. “Où est le [go-to] barre pour PAX », demande un autre utilisateur.

Ces questions, que l’on retrouve dans le groupe Facebook PAX West Parties, sont à prévoir autour de la Penny Arcade Expo. Les PAX Parties sont les événements qui se produisent lorsque la salle de la convention ferme et que les démos sont toutes faites pour la nuit. Ce sont des événements affiliés à PAX, organisés dans des bars et des clubs de Seattle et parrainés par des marques et des studios. L’intérêt pour ces fêtes est fort sur une année normale, mais à PAX West 2021, après un manque d’événements en personne pendant plus d’un an, c’était plus que cela. Dix-neuf mois de pandémie ont laissé les gens affamés pour avoir une chance de se rencontrer et de se lâcher.

Mais le spectre toujours imminent de COVID-19 a réduit l’échelle de la PAX de 2021, et la variété des soirées nocturnes a diminué avec elle. Alors que les week-ends précédents de la fête du Travail à Seattle auraient offert aux participants une variété de fêtes PAX parmi lesquelles choisir avec des lieux loués et décorés par des sociétés de jeux vidéo pour célébrer leurs communautés, le calendrier des événements de cette année était stérile. C’est dans cet esprit que j’ai pris le train de Portland à Seattle et me suis demandé à quoi ressembleraient les PAX Parties cette année.

Qui organise une fête en cas de pandémie?

La longue file d'attente à l'extérieur de l'une des soirées PAX West

« Nous faisons du PAX depuis environ quatre ans maintenant… et nous le faisons toujours, et nous le faisons toujours. » C’est ce que m’a dit Patrick Morgan, Community Manager chez New Belgium Brewing pour la marque Voodoo Ranger, lorsque je l’ai interrogé sur son approche du sponsoring des événements PAX cette année. Voodoo Ranger, j’ai vite découvert, allait à contre-courant. Alors que d’autres entreprises n’étaient pas prêtes à planifier des événements sociaux, Voodoo Ranger s’était engagé à revenir, avec des mesures de sécurité en place. Patrick a eu la gentillesse de s’asseoir avec moi pendant que j’explorais les dernières PAX Parties.

Même si vous n’êtes pas un buveur de bière, si vous êtes un membre actif des événements liés aux jeux et à la culture geek, vous avez probablement vu Voodoo Ranger. C’est une marque qui est impliquée dans la scène des conventions de jeu depuis cinq ans, participant à des événements à PAX, RTX, San Diego Comic-Con et Dragon-Con pour n’en nommer que quelques-uns. C’était le seul nom qui parsemait le calendrier des événements tout au long du week-end de la PAX. Bien sûr, il y a eu quelques petits rassemblements ponctuels ici et là, comme le spectacle de dragsters 8 bits ou l’événement caritatif du tournoi sur table, mais ceux-ci sont en grande partie adjacents à PAX. Voodoo Ranger était dans la salle des congrès et dans les lieux entourant l’action. Je voulais voir de quoi il s’agissait.

Mais d’abord, je devais demander : comment une brasserie s’est-elle impliquée dans le jeu ?

« C’est ce que nous faisons pendant notre temps libre. Nous avons une salle LAN. Nous l’appelons le salon Voodoo à l’étage de la brasserie », a déclaré Morgan à TechToSee. “Nous avons un [World of Warcraft] groupe de raid qui existe depuis Vanilla, qui joue dans notre salle réservée à l’ensemble du personnel ». L’équipe a un joueur Halo semi-pro et des cosplayers semi-professionnels. « Au collège, on jouait à Mario Kart et on buvait. Et nous n’avons pas arrêté de le faire. Et il y a beaucoup de gens qui n’ont pas arrêté de faire ça non plus. Et donc nous avons emprunté cette voie, parce que c’est une vraie voie. C’est ce que nous sommes en tant que brasserie.

Rencontre avec la communauté

La marchandise célébrant la rencontre communautaire est étalée sur une table

Les références de jeu de l’équipe de Voodoo Ranger sont vérifiées. Mais pourraient-ils organiser une fête ? Vendredi, début du week-end de la PAX à Seattle, j’ai décidé de le découvrir. C’était la nuit de la rencontre communautaire Voodoo Ranger. Il n’y avait pas de « lieu » en soi, juste une adresse qui ne semblait pas correspondre à un établissement connu à Seattle. Intrigué, j’ai fait une courte promenade depuis la salle des congrès pour voir ce qui se passait exactement.

L’espace est mieux décrit comme un bar clandestin. La porte indescriptible d’un bâtiment sans prétention du centre-ville de Seattle aurait été facile à manquer, sans la paire de drapeaux Voodoo Ranger plantés dans le sol. À l’intérieur, après l’accueil / la personne de sécurité, en haut de l’escalier, se trouvait un espace étonnamment ouvert. D’un côté se trouvait un grand bar, construit à partir de ce qui semblait être du bois récupéré. De l’autre, un DJ se préparait pour son set. Plusieurs canapés offraient de l’espace pour s’asseoir, tandis qu’une tête d’orignal décorée veillait sur la pièce.

Plus loin à l’intérieur se trouvait un couloir menant à une grande porte du coffre-fort. Derrière, il y avait une pièce calme, loin de la musique sourde, avec des sièges pour que les gens puissent s’étendre. Une énorme commande de hamburgers et de frites de Dick’s Drive-In, une chaîne de hamburgers locale légendaire, était empilée sur la grande table centrale.

Une pile de hamburgers, de la chaîne alimentaire locale Dick's Drive in.

Comme beaucoup de gens, j’étais curieux de savoir comment les protocoles de sécurité COVID-19 seraient pris en compte dans la soirée.

« …Un peu plus de planification en matière de sécurité. Donc, nous avons, vous savez, un type de sécurité différent, nous avons un processus de nettoyage différent, comme la nuit et le jour », explique Morgan. Une preuve de vaccination ou un test COVID négatif devait être présenté à la porte pour entrer. Pour la plupart, cela signifiait afficher les bracelets noirs PAX délivrés pour montrer les cartes de vaccination. Les masques étaient obligatoires, à moins de manger ou de boire. Les gens ont été comptés qui allaient et venaient, pour garder le lieu à une capacité limitée.

Cela semblait fonctionner. Seattle, en tant que ville, a adopté la distanciation sociale et le masquage, et cela semblait s’étendre aux fêtes PAX. Les gens portaient des masques à l’intérieur et à l’extérieur de la salle. Tout le monde semblait profiter d’un grand espace et s’étaler. Chaque participant a reçu une paire de jetons de boisson, échangeables au bar, et des billets de tombola. Corsair était en partenariat avec Voodoo Ranger à PAX et avait fait don d’un bel assortiment d’équipements pour des prix.

Le Community Meetup était ouvert à tous, mais était axé sur les créateurs de contenu. Selon Morgan, ils s’associent à environ 40 personnes, dont des streamers tels que TheOnlyRyann, Nelstar15 et CaptainRoB, qui ont été invités à rencontrer des amis et des fans lors du petit rassemblement.

Les conversations étaient animées, car elles ont tendance à être avec des influenceurs. Le DJ a joué son set pendant que les gens dansaient et se mêlaient. Toute personne intéressée par la nourriture ou la conversation se rassemblait dans le coffre-fort, discutant de PAX, des jeux, de Twitch et faisant plus que quelques blagues sur ce qu’il y avait dans les sacs étiquetés “Dick’s”. C’était un premier rassemblement de qualité pour commencer le week-end.

Danse et dominatrice

Le samedi est, sans surprise, la soirée phare des PAX Parties. Seattle a toujours une vie nocturne animée, il y avait donc beaucoup d’activités, mais les options spécifiques à la PAX étaient encore limitées. La première sur ma liste pour la soirée était une autre rencontre communautaire parrainée par Voodoo Ranger, cette fois pour les Queer Women of Esports, pour une réunion inclusive et étonnamment éducative.

Lorsqu’on lui a demandé ce qu’ils avaient en réserve pour samedi soir, Morgan a répondu ceci :

On les approche, on se dit, qu’est-ce que tu veux ? Et ils sont comme, eh bien, nous voulons en quelque sorte le rendre éducatif. Et nous étions comme, eh bien, pouvons-nous aussi en faire une fête? Et ils sont comme, bon sang ouais. Alors ils ont eu l’idée qu’ils aimeraient un éducateur dominatrice. Et donc, tout au long de la nuit sur la petite scène, nous avons de la musique… vous pouvez monter là-haut et parler à une dominatrice et poser des questions.

Pour cet événement, ils sont revenus au même endroit speakeasy que le Community Meetup. Fidèle à sa parole, Voodoo Ranger a fait appel à un éducateur dominatrice. Il y a eu des discussions sur la sécurité, le consentement et l’explication et des exemples de différentes contraintes. La foule était accueillante et inclusive, et semblait avoir un véritable intérêt pour la discussion.

« C’est donc un aspect important pour nous. Rejoindre Queer Women of esports, c’est faire ce genre de choses, qu’il s’agisse d’une dominatrice, d’une éducation au bondage, ou simplement de cette communauté dans son ensemble. Montrer ça comme, non, ce n’est pas quelque chose derrière la porte, comme si c’était normal. Et c’était donc notre événement hier soir.

De là, je me suis rendu à quelques pâtés de maisons de la grande fête de la soirée, la Sonicboombox PAX Afterparty. Voodoo Ranger sponsorisait également cet événement, mais Sonicboombox était aux commandes. Là où les autres événements se concentraient sur les petits rassemblements et la communauté, cet événement visait à se laisser aller.

Une fresque de Bruce Lee, peinte sur le mur d'un bar de Seattle.

L’afterparty Sonicboombox était à Spin, une salle de ping-pong souterraine près du centre des congrès. La file d’attente s’étendait le long du pâté de maisons, alors que les gens attendaient que les portes s’ouvrent. La petite entrée menait directement à un escalier descendant, qui s’est inversé au fur et à mesure que je descendais.

Une baignoire pleine de balles de ping-pong m’a accueilli alors que j’atteignais le bas des escaliers. Spin est un lieu coloré et étonnamment spacieux. Le premier tiers du local abrite un grand bar (chacun a reçu un seul jeton de boisson, puis a acheté des boissons supplémentaires), doté d’une équipe de barmans masqués. Une piste de danse occupait le centre de l’espace, tandis que la dernière section est un mélange de tables de ping-pong et de salles à manger.

Un groupe de participants à la PAX, dansant toute la nuit.

Spin était la PAX Party la plus prototypique du week-end. Cela a commencé assez simplement, alors que je mangeais de la nourriture de bar décente avec un étranger en visite de Toronto et un homme vêtu d’une armure complète de Gears of War. Des parties de ping-pong animées se sont déroulées autour de nous, et je me suis retrouvé à esquiver les coups occasionnels d’un Goku trop enthousiaste.

Alors que Spin atteignait sa capacité COVID, l’action s’est déplacée vers la piste de danse. Les groupes de personnes qui se sont réunis avaient tendance à se regrouper, mais dans l’ensemble, les gens semblaient observer une certaine distance les uns par rapport aux autres, avec une observation étonnamment assidue des directives relatives aux masques.

Les gens dansaient en groupe, seuls et dans une combinaison des deux. Un mix de DJ de club typique était entrecoupé de chants forts sur les favoris de PAX comme la chanson thème Pokémon. À un moment donné, la foule a fait un grand cercle pour une bataille de danse entre un homme en tenue de ville et un Spider-Man entièrement costumé (une défaite évidente pour Spidey). Entre les verres, je me suis retrouvé à danser avec mon marine Gears of War sans nom et une personne inconnue entièrement recouverte d’une combinaison Cthulhu. En d’autres termes, c’était une fête PAX typique, et semblait gratter une longue démangeaison sans surveillance pour tant de participants.

Les soirées PAX sont bien vivantes

Un cosplayeur de Gears of War prend une photo avec deux personnes à la PAX West.

PAX est, et a toujours été, bien plus qu’une salle de congrès remplie de jeux vidéo. Il y a une camaraderie spéciale lorsque vous rassemblez autant de personnes, liées par leur enthousiasme commun pour le jeu. Une communauté, connue pour être en grande partie introvertie, a un appétit pour se réunir et socialiser ensemble. C’est vrai n’importe quelle année, mais encore plus lors de la première PAX en personne depuis 2019.

Pour réunir ces parties, les personnes, les organisations et les entreprises ont dû relever le défi de se connecter et de créer une communauté, malgré la pandémie en cours. C’est un risque soigneusement géré, nécessitant une planification méticuleuse et la conviction que si vous construisez la PAX Party, les gens viendront.

«Nous voulons que tout le monde se sente en sécurité, à l’aise», déclare Morgan. «Nous n’essayons pas d’être la grande after-party, nous avons juste essayé d’avoir ces super petites rencontres. Et cela a tendance à être avec de petites communautés ou de plus petites marques partenaires, ou des organisations à but non lucratif. Et le succès là-bas est littéralement s’ils sont heureux. Nous sommes toujours heureux parce que nous pouvons donner aux gens de la bière comme des fées de la bière.

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